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Des Souris À La Mécanique

par

1Kirsten Weiss





Red Empress Publishing









Des Souris À La Mécanique

Publié par Red Empress Publishing
www.redempresspublishing.com







Droits d'auteur © 1Kirsten Weiss 2016
http://www.kirstenweiss.com/

Traduit par Karine Giroux





Conception de la couverture par Cherith Vaughan
http://www.shreddedpotato.com/









Tous droits réservés. Aucune partie de cette publication ne peut être reproduite, stockée dans un système de recherche documentaire ou transmise sous quelque forme ou par quelque moyen, électronique, mécanique, photocopie, recodage, ou autrement, sans le consentement écrit préalable de l'auteur.



Table of Contents

Table of Contents

Chapitre 1

Chapitre 2

Chapitre 3

Chapitre 4

Chapitre 5

Chapitre 6

Chapitre 7

Chapitre 8

Chapitre 9

Chapitre 10

Chapitre 11

Chapitre 12

Chapitre 13

Chapitre 14

Chapitre 15

Chapitre 16

Chapitre 17

Chapitre 18

Chapitre 19

Chapitre 20

Chapitre 21

Chapitre 22

Chapitre 23

Chapitre 24

Chapitre 25

Chapitre 26

Chapitre 27

Chapitre 28

Chapitre 29

Chapitre 30

Chapitre 31

Chapitre 32

Chapitre 33

Chapitre 34

Chapitre 35

Chapitre 36

À propos de l'auteure





Chapitre 1



San Francisco, territoire californien. Mars 1849.



Les battements de tambour se repliaient dans le fracas de la construction, un contrepoint au grattage des scies, au martèlement des clous. À l'intérieur de son atelier, la poigne de Sensibility Grey se serrait sur le tournevis. Elle préférait le grondement de la construction à la parade maudite qui se déroulait à l'extérieur, mais ni l'un ni l'autre n'était favorable à son travail.

Mais elle ne se permettrait pas d'être en retard. Elle regarda son amie, Jane Algrave, fronçant les sourcils à un engin mécanique endommagé, garrotté, au mur. Sensibility baissa la tête au tableau d'engrenages assemblés sur la table.

Un coup de feu retentit, et ses épaules tremblèrent, son regard effleurant les fenêtres à carreaux. Elles lui avaient coûté une petite fortune, mais elle aimait bien la lumière naturelle qui y entrait.

Le haut des drapeaux et des bannières flottaient, passés la vitre. Sa colonne vertébrale se raidit, s'alignant mieux aux lignes de ses sous-vêtements.

Inhalant l'odeur du bois fraîchement coupé, sa poigne sur l'outil se détendit. Elle était dans son propre atelier - le sien! - Et tout irait bien. Des flacons et des condenseurs de verre, ainsi que des répliques étaient alignés sur les étagères. Des tubes métalliques, des engrenages et des bobines de fil gisaient, empilés dans des caisses en bois. Des pièces mécaniques partiellement assemblées étaient suspendues aux murs, brillantes.

Elle toucha la montre en cuivre ballante de son gilet. C'était l'endroit où elle appartenait. Tant et aussi longtemps qu'elle pourrait travailler, ce qui se passait à l'extérieur dans le plein essor de San Francisco était sans importance. Et si la peau sous ses yeux était de la couleur d'une ecchymose, et que ses robes montaient un peu lâches, alors quoi? Elle était jeune et se remettrait des longues heures causées par ce surplus de travail. Plus jamais son estomac ne se tordrait de faim. Plus jamais elle ne dépendrait de la charité des autres. Plus jamais la peur de l'avenir ne serait son compagnon de tous les jours.

Jamais.

Son amie éleva la voix, enterrant le vacarme. « Déjà presqu'un an, et tout ce que nous avons est quelques prototypes qui ne fonctionnent pas pendant plus d'une ou deux minutes. » Jane arpentait la longueur de l'atelier, ses jupes bleu satin tourbillonnant dans une mousse de crinolines à chaque tour. Ses cheveux châtains rebondissaient sous son chapeau délicatement armé. « Mes supérieurs commencent à penser que vous seriez plus productive si vous retourniez aux États. »

« Mais pas aussi prospère. » Les sourcils froncés, Sensibility posa les engrenages de côté. Elle se pencha sur ses derniers plans d'une exploitation minière mécanique, posant le tournevis sur un bord du papier large pour l'empêcher de rouler. La jupe-tablier de couleur violet qu'elle portait sur son pantalon en cuir glissait plus bas sur ses hanches.

Elle avait vu une fois la technologie de l'éther utilisée pour contrôler un objet mécanique à distance. Mais jusque-là, elle avait été incapable de la reproduire, et le problème la rendait dingue. Sans télécommande, sa nouvelle conception aurait besoin d'un homme à l'intérieur pour gérer l'angle de descente de l'excavatrice. Non seulement l'opérateur serait exposé des conditions dangereuses, mais l'espace pour lui poserait un problème. Un moteur à vapeur énorme serait nécessaire pour alimenter le dispositif et dans son état actuel, la mécanique était tout simplement trop difficile à manier. Sans la télécommande, elle devrait développer un dispositif de compression plus efficace-

« M'écoutez-vous ne serait-ce qu'un peu? », demanda Jane.

« Oui, oui. » Sensibility agita la main, dédaigneuse, et remarqua une nouvelle tache chimique sur l'ourlet de sa manche blanche. Elle la roula, cachant la tache d'ombre. « Vos supérieurs à Washington sont déçus que je n'ai pas progressé sur la recherche de l'éther de mon défunt père. Bien que je puisse dire que j'ai poussé plus loin que tous leurs scientifiques aux États. Et vous voulez que je porte toute mon attention au travail gouvernemental, plutôt que de continuer avec mes propres initiatives. Votre gouvernement peut se considérer chanceux que je consacre tout le temps à leurs petits problèmes. »

« Leurs problèmes? Tout d'abord, vous vivez sur un territoire américain. Il s'agit de notre gouvernement aussi. »

Elle renifla. « Sur le territoire californien, nous n'avons à peine qu'un semblant de gouvernement. »

« Et ce n'est pas comme si vous êtes vraiment Anglaise. Vous pourriez aussi bien être Américaine », déclara Jane.

« Je suis née en Angleterre et élevée par un Anglais, même si je débarque du Pérou. » Un miniature objet mécanique muni d'un balai comme jupe heurta le pied botté de Sensibility. Ses engrenages en laiton vrombissant, il gazouilla et pivota pour balayer dans l'autre sens.

« Et votre père a posé un problème pour tout le monde lorsqu'il a découvert que l'éther pourrait être utilisé comme une source d'énergie. Nos ennemis ont déjà développé l'éther comme une méthode pour contrôler les objets mécaniques à distance. D'autres personnes travaillent aussi sur les mêmes questions. Lorsqu'elles obtiendront les réponses, elles utiliseront l'éther d'abord pour les armes et ensuite, pour renverser les gouvernements du monde. Ce qu'elles ont presque déjà réussi à faire une fois. Les révolutions de l'an dernier en Europe- »

« J'en suis consciente! » Un mal de tête jaillit derrière ses yeux. Sensibility se redressa, une main glissant du schéma. Il se recroquevilla en un clin d'œil. Pressant ses lèvres, elle l'étendit, pondérant son autre extrémité avec une clé lourde.

Elle savait, et c'était le vrai problème. Elle connaissait mieux que Jane, mieux que le gouvernement américain, les implications des découvertes de son père. Voilà pourquoi elle travaillait tard dans la nuit, écornant la solution en secret. Pas même Jane ne savait combien elle se souciait de trouver les réponses.

« Vous savez », dit Jane, « mais—»

« Et vous savez combien est le coût de la vie quotidienne à San Francisco. Hier, j'ai dépensé deux dollars pour un œuf. Un seul œuf! Avez-vous une idée de combien coûtent les minerais et les métaux que je demande? Pourquoi pensez-vous que j'ai laissé mes engins mécaniques dénudés, avec leurs engins exposés, afin que tout le monde les voit? »

« Je pensais que c'était votre style de marque. »

« Mon style! « Quel scandale! Je ne peux pas me permettre le placage métallique pour les couvrir, et je ne peux permettre à mes clients d'en payer le prix. Et vous vous demandez pourquoi je prends des commissions des mineurs. »

« Je vous l'ai dit, le gouvernement financera votre recherche. Ils auraient payé pour tout ce laboratoire. »

« Et avoir une dette envers eux? Non, merci. Je pense que j'aimerais mieux garder mon indépendance maintenant que je l'aie. »

En face d'elle, Jane arc-bouta ses mains sur la table, ses doigts brossant un globe rouge de mastic. « Indépendante comme moi, vous voulez dire? »

« En effet, vous en êtes un exemple admirable. »

« Et je travaille pour le gouvernement. »

Une légère frappe à la porte en bois se fit entendre.

« Oui? », appela Sensibility.

La porte s'ouvrit vers l'intérieur, et un homme d'âge moyen entra, son manteau noir coulant sur ses chevilles. Ses sourcils blancs encapuchonnaient ses yeux sombres. Balayant son chapeau haut de sa tête, il exposa une tignasse de cheveux platine et se prosterna. « Bien le bon jour, Mesdames. Je cherche l'inventrice, Mlle Sensibility Grey. »

Sensibility fit le tour de la table. « Me voici. En quoi puis-je vous aider? »

« Qui êtes-vous? » Les yeux bleus de Jane se plissèrent.

« Toutes mes excuses, très chère dame. Mon nom est Nicholas Hermeticus. J'ai besoin d'un dispositif inhabituel, et toutes les personnes à qui j'ai demandai m'ont donné le nom de Mlle Grey. »

« Désolée », s'excusa Jane. « Mlle Grey est trop occupée en ce moment pour prendre de nouveaux clients. »

Sensibility pencha la tête. « Mais je suis intriguée par -»

Il fit un autre pas vers l'intérieur, tirant son manteau en arrière.

La main de Jane bougea à une vitesse fulgurante. Elle pointa un revolver en direction de l'homme. « Beaucoup trop occupée. »

Il salua, reculant vers la porte. « Toutes mes excuses pour l'intrusion. » La porte se referma doucement derrière lui.

Le visage de Sensibility se réchauffa. « Vous n'avez aucun droit- »

« J'ai eu tous les droits! Vous ne pouvez pas vous me permettre d'être distraite par tous les Tom, Dick et Nicholas qui s'arrêtent pour vous demander un peu de temps. »

« La seule personne qui demande de mon temps est vous. Qu'est ce qui ne va pas chez vous ? »

Jane ramassa le mastic, le pressa. « Qu'est ce qui ne va pas chez vous? » Après tous les- » Elle baissa la voix. « -Problèmes avec La Marque l'année dernière, vous vous êtes engagée à percer les secrets de la technologie de l'éther. C'était tout ce à quoi vous pouviez penser. L'éther comme source d'énergie. L'éther comme méthode pour contrôler les dispositifs à distance - ce dont, jusqu'ici, vous n'avez pas été en mesure de reproduire, en dépit des modèles et des plans que nous avons découverts l'année dernière à ce rancho. »

« Dont plusieurs que vous avez envoyés à Washington. Les scientifiques là-bas n'ont pas eu plus de chance que moi pour résoudre l'énigme. »

« Peut-être que si vous aviez passé moins de temps à construire des choses pour les mineurs, vous devriez déjà avoir dû comprendre le contrôle de l'éther. Maintenant, tout concerne les mines et l'argent. »

« Nos problèmes avec cette organisation datent, comme vous l'avez dit, d’il y a un an, et il n'y a eu aucun problème de ce genre depuis. Et vous savez pourquoi je préfère prendre des commissions des mineurs plutôt que d'engager toutes mes ressources à votre gouvernement. La diversification n'est que prudence. »

Jane fronça les sourcils au mastic dans ses mains. « Vous me cachez encore des choses. »

Étant donné cette vérité, Sensibility ne dit rien,

« Quelque chose vous dérange », déclara Jane. « Est-ce M. Night? »

Les joues de Sensibility s'enflammèrent de nouveau, et elle se détourna, examinant une fiole vide. Les produits chimiques séchés croustillant sur sa lèvre, elle les retira avec son ongle. « M. Night est à Monterey avec d’autres hommes politiques et des avocats. Je ne l'ai pas vu depuis des semaines. »

« Et vous vous jetez dans le travail pour ne pas penser à lui, n'est-ce pas? »

Sensibility plaça le flacon dans un seau métallique, pour le laver par la suite. Si elle pensait beaucoup à son sujet (et ce qui était le cas, tard dans la nuit), son travail et lui étaient la cause de leur séparation, et non pas la pommade. Mais qu'en était-il? Ses poumons se resserrèrent. Ils n’avaient aucune compréhension formelle...

« Regardez », dit Jane, « je suis désolée. Ça ne me regarde pas. »

« Non, en effet. »

« Qu'est-ce que c'est? » Jane leva la boule de mastic à la lumière. Des mottes de poussière flottaient autour d'elle. « On dirait du caoutchouc. »

« Un simple jouet sur lequel je travaille. »

« Oh? Rebondit-il? » Jane le lança au sol, à ses pieds.

« Non! »

Une explosion sourde se fit entendre, et des nuages de fumée rose engloutirent Jane.

Sensibility pressa son visage au creux de son coude, et son amie s'effondra dans un gracieux amas teinté de rose.

« Tirez-le! » Un mouchoir à son nez, Sensibility courut en direction des fenêtres. Ses pieds bottés pendant dans sa jupe-tablier, elle poussa une ouverte, puis une autre. La jupe glissa sur le sol, inaperçue.

Elle regarda Jane, ronflant sur le sol. Les coins de la bouche de Sensibility se courbèrent, tremblantes. Non, ce n'était nullement amusant, et en aucun cas, elle ne rirait. Elle pressa le mouchoir à sa bouche plus fermement, étouffant une toux. En tant qu'espionne, Jane devait apprécier cette invention, avec ses capacités défensives. Ou du moins, elle le serait une fois réveillée.

Si elle ne tuait pas Sensibility en premier.

Marchant à grand pas passées un mur garni d'outils, elle ouvrit un placard et y entra. Elle alluma l'applique murale, illuminant un lit étroit et une courte table de chevet.

Sa main dériva jusqu'à un trou de nœuds. Il dissimulait un commutateur qui en ouvrait une autre, une pièce secrète derrière son lit de fortune. Ramper sur le lit pour se rendre à la porte cachée n'était pas approprié, mais s'enfermer dans une maison de fous le serait encore moins. Et si les autres connaissaient les secrets derrière ce mur, ils penseraient qu'elle était dingue. Parce que son père avait cru que la clé de l'éther était magique. Bien entendu, magique n'était qu'un autre mot pour décrire un principe scientifique qui n'avait pas encore été compris. Cependant, pas même Sensibility ne pouvait en appeler des incantations et des formules verrouillées de l'autre côté de cette porte scientifique.

Elle attrapa un oreiller du berceau. Jane serait furieuse à son réveil, mais l'agente pouvait au moins dormir confortablement. Agitant l'oreiller d'une main, elle jeta un dernier coup d'œil nostalgique au mur et se retira de la minuscule chambre.

« Alors, où est-il? », demanda une voix rude.

Elle glapit et se retourna, le cœur dans la gorge. « Quoi? »

Deux hommes se tenaient debout devant elle, leur visage obscurci par le soleil, les mains larges et rugueuses par le travail. L'un était grand et mince, l'autre trapu et musclé. Tous deux revêtaient une tenue de mineur - pantalons colorés, chemises rapiécées et chapeaux délabrés.

Elle se pencha pour lisser sa jupe-tablier, découvrit son absence, et recroquevilla ses mains autour d'elle. L'odeur des corps non lavés piquait les narines Sensibility. Les yeux larmoyants, elle résista à l'envie d'enterrer son nez dans l'oreiller serré sur sa poitrine.

« Pardonnez-moi, messieurs. » Elle lissa la mèche de cheveux de couleur acajou qui s'était librement détachée de son chignon. « Je ne savais pas que vous étiez ici. En quoi puis-je vous aider? »

« Vous pouvez nous donner l'engin mécanique que vous avez promis », déclara le plus petit des deux.

« Moi? » Elle se mordit la lèvre, certaine qu'elle n'avait jamais de sa vie posé les yeux sur les deux hommes. Bien qu'elle oubliait souvent les noms et les visages, elle n'avait jamais oublié un client. « Êtes-vous certain que vous êtes dans le bon atelier? »

« Vous êtes bien Sensibility Grey? »

« Je suis Mlle Grey. J'ai bien peur que vous ayez un avantage sur moi; par contre, M. ...? »

« Pacalioglu », dit le plus petit.

Le plus grand resta silencieux, impassible.

« Er, c'est bien vrai », dit-elle. « Et vous dites que vous m'avez commandé un engin mécanique? »

Pacalioglu renifla. « À votre agente. Maintenant, n'essayez pas de nous mener en bateau. Nous avons très bien payé, et nous voulons avoir pleine satisfaction. »

« Je suis désolée, monsieur, mais je n'ai pas d'agente. » Elle ratissa ses mains dans ses cheveux, libérant plus de nœuds. « Il doit y avoir une erreur. »

Élargissant ses narines, il planta ses jambes larges. « Nous avons payé pour cela, et vous nous le devez. »

Un ronflement délicat provenait de derrière les tables.

« Qu'est-ce que c'était? », demanda-t-il.

Son estomac se remua. Pourquoi Jane avait-elle choisi maintenant pour perdre conscience? Et que feraient ces hommes s'ils trouvaient son amie, impuissante? « Mon... carlin. Il est terriblement bruyant. Mais ce n'est ni ici, ni là-bas. Je n'ai aucune agente, je n'ai pas de commande de vous, je n'ai jamais entendu parler de vous avant, et je ne sais pas quel type d'engin mécanique vous prétendez avoir acheté. »

Son visage rougit, et il se rapprocha.

Sensibility tourna la tête du nuage invisible d'ail et de tabac, et de bière éventée.

« Prétendre? » Il rugit. « Il n'y a aucune prétention à ce sujet. Maintenant, si vous ne nous donnez pas ce que nous voulons, nous le prendrons. »

La main de Sensibility tâtonna le loquet du placard derrière elle. Il s'ouvrit. « Peut-être que si vous revenez plus tard et que vous me donniez un peu de temps pour mieux comprendre exactement ce qui s'est passé? » Elle se tourna.

Quelque chose la frappa à la tête. Une fissure rouge, une douleur fulgurante. Un sens de mouvement, puis tout devint noir.





Chapitre 2

Flora se tenait dans l'ombre d'un entrepôt, sa robe de deuil se fondant au gris foncé du bâtiment fait de bois de planche. Des mouettes croassaient, volant dans le brouillard au-dessus d'elle comme des corneilles noires, lui donnant la chair de poule.

Mlle Grey trébucha sur la porte opposée, calée entre deux mineurs. Un autre homme s'approcha de la direction opposée. Le nouveau venu hocha la tête vers le trio, et les hommes se mirent à rire. Le troisième homme marcha.

Ses yeux se plissèrent. Elle avait regardé Mlle Grey assez longtemps pour savoir qu'elle était ni une buveuse, ni une dame au caractère lâche. Si ce n'était pas de l'intérêt de la jeune fille pour les engins mécaniques, elle serait décidément ennuyante. Serait-ce un enlèvement?

La tête de la fille se prélassa vers l'arrière, la bouche ouverte.

Les sourcils de Flora se haussèrent. Certainement, un enlèvement. Elle scruta les hommes, certaine qu'elle ne les avait jamais vus auparavant. Et elle le saurait si c'était le cas. Elle était condamnée à se souvenir.

Son père l'avait nommé un cadeau. Chaque page qu'elle lisait, chaque diagramme qu'elle examinait, se gravait dans sa mémoire comme s'ils étaient ciselés sur une tablette de pierre. Elle ferma les yeux, et le laboratoire de son père était là, et son père...

Frissonnante, elle se détourna de la rue, son visage contre le mur. Elle passa ses doigts chimiquement teints sur le bois. Il était inégal, doux, comme corrodé par l'air salé. Prenant un morceau de bois, elle inhala profondément, sentit la pourriture, se forçant à penser à autre chose que le passé immuable et impardonnable.

Elle ne pouvait pas se permettre de se perdre. Mlle Grey avait été enlevée. Maintenant, qu'allait-elle en faire? Elle n'avait pas fait tout ce chemin pour voir sa carrière être ainsi achevée.

Elle suivit le trio. Tuer Mlle Grey était le travail de Flora.





Chapitre 3

Tournant. Sa tête tourbillonnait, son estomac déstabilisé... Sensibility grogna, goûtant quelque chose d'aigre dans sa bouche. Elle essaya d'amener ses mains à sa tête pour serrer son crâne endolori, mais elles ne bougeaient pas. Elle ne pouvait pas bouger.

Les paupières Sensibility battaient ouvertes.

De la lumière suintait sous une porte fermée à sa droite, la seule illumination de la pièce. L'endroit sentait l'humidité et la saumure. Quelque part près des quais? Elle secoua la tête pour la dégager, lançant des fusées de douleur, mais elle ne pouvait pas secouer cette sensation de mouvement, de balancement. Son estomac se souleva, elle serra la bouche et la gorge, ne voulant pas vomir.

Elle était sur un bateau. Bon Dieu, où l'emmenait-elle?

Elle ralentit sa respiration saccadée. Calme, elle devait rester calme. Immobilisant ses membres tremblants, elle ferma les yeux, et inspira lentement et profondément. Le grondement sous ses côtes diminuait. Évaluer la situation.

C'était le rare bateau qui partit de nos jours de San Francisco, et il était stationnaire. Elle était seule - ce qui voulait dire que Jane était... Sensibility avala, la tête tournante. Probablement, cela signifiait que les hommes qui l'avaient enlevée n'avaient pas remarqué Jane. Et même s'ils l'avaient remarquée, inconsciemment, l'agente fédérale ne représentait pas une menace. Sûrement qu'ils ne lui auraient pas fait de mal. La sueur perlait sur ses lèvres, et elle la léchait, goûtant le sel. Sûrement.

L'arrière de sa tête palpitait.

Évaluer la situation. Ne pas penser à ce qui pourrait être. Comprendre ce qui est.

Ses mains étaient liées. D'un point de vue expérimental, elle remua ses poignets et grimaça. Fermement attachées. De faibles voix masculines arrivèrent derrière la porte.

Alors. Elle avait été enlevée et probablement emmenée dans l'un des bateaux abandonnés dans le port. Eh bien, elle n'avait pas passé les derniers mois à fuir les mineurs ivres dans les rues de San Francisco sans apprendre quelques choses.

Elle remua les bras. Il y eut un petit enclenchement, et le couteau à ressort sous sa manche bascula vers l'avant.

Sensibility jeta un coup d'œil à la porte, mais les voix des hommes continuèrent. Se pouvait-il qu'ils fassent partie de La Marque, une société criminelle qu'elle et Jane avait rencontrée il y a près d'un an? Elle rejeta la notion. La Marque était sophistiquée. Ces messieurs ne l'étaient pas.

Elle scia les cordes. Une douleur chaude coupa ses poignets. C'était la première fois qu'elle utilisait son invention pour autre chose que couper des ficelles. Couper les cordes qui la liaient était beaucoup plus difficile. Le couteau racla le long de son bras opposé. Retenant un cri, elle bougea plus lentement.

Trop lentement.

Une autre traînée de feu piqua son pouce, suivi d'un filet de chaleur. Une autre coupure. Pourquoi ne s'était-elle pas pratiquée pour cela? Elle frappa l'arrière de sa tête sur le mur, déclenchant une nouvelle cascade de douleur.

Les cordes se desserrèrent. Soupirant, elle arracha les cordes. Replaçant le couteau à sa gaine sur son avant-bras, elle frotta ses poignets sanglants. Dans la pénombre, des zébrures glânaient rouges, humides, en colère.

Elle s'agenouilla, plantant une main sur le mur pour se stabiliser.

Les voix continuèrent.

Elle se précipita vers la porte et pencha la tête dans sa direction.

« Si nous la tuons, nous ne l'aurons jamais », dit une voix inconnue. Le grand homme silencieux de son atelier?

« Eh bien, nous ne pouvons pas l'emmener avec nous », dit Pacalioglu. « Et je ne pense pas que ces engins mécaniques puissent être construits du jour au lendemain. Si nous la gardons dans l'atelier, quelqu'un s'en apercevra. La fille doit avoir des amis. »

« Je n'aime pas l'idée qu'ils s'enfuissent en volant notre or. J'ai travaillé trop dur pour l'avoir. »

« Nous avons travaillé trop dur pour l'avoir. »

Sensibility sortit la montre de poche en cuivre de son gilet. Se penchant vers la lumière, elle vérifia l'heure. Les planètes colorées faisaient le tour de son visage, indiquant les heures planétaires. L'aiguille des heures et des minutes faisait tic-tac. Un peu plus d'une heure s'était écoulée. Jane aurait dû se réveiller maintenant. Si elle le pouvait. Si les hommes ne lui avaient pas fait de mal.

Non, elle ne pouvait pas y penser. Sensibility remonta ses manches. Ils n'avaient aucune raison de la blesser. Jane allait bien. Mais l'agente n'aurait aucune idée de ce qui était arrivé à Sensibility. Elle ne pouvait pas compter obtenir de l'aide de leur part.

Sensibility n'aimait pas non plus l'idée de passer à côté des deux hommes par elle-même. À part son petit couteau, elle était désarmée. Son « jouet » au gaz lui aurait été utile maintenant. Elle tapota les poches de son pantalon, espérant découvrir quelque chose qu'elle pouvait utiliser, mais ne trouva que quelques allumettes enveloppées dans un peu de papier de verre. Les hommes ont dû la dépouiller de tous ses outils utiles.

Sensibility retourna son attention à sa prison, ses yeux s'adaptant à l'obscurité. Quatre murs dans l'ombre, un plafond avec une lanterne... Une lanterne! Elle s'y dirigea sur la pointe des pieds, s'étira vers le haut, et la souleva de son crochet. Un petit bout de bougie restait entre ses quatre côtés en verre.

Jane allait bien.

Elle recula. Son talon heurta quelque chose, et un bruit de métal se fit entendre. Elle trébucha, figea, la lanterne éteinte s'accrocha à sa poitrine.

Le murmure des voix continua. Ses muscles se détendirent, ses épaules se pliant vers l'intérieur. Ils n'avaient pas entendu.

S'agenouillant, elle baissa la lanterne carrée jusqu'au sol. Elle passa ses mains sur les planches au sol, et ses doigts touchèrent un épais anneau en métal. Son cœur bondit. Sûrement ses ravisseurs n'avaient-ils pas été assez insensés pour la mettre dans une pièce avec un chemin pour s’enfuir? Elle sentit le plancher de bois jusqu'à ce qu'elle trouvât une mince fente perpendiculaire aux planches. Bordant la trappe, elle saisit la poignée, et la tira.

Elle craqua ouverte, révélant un carré de noirceur.

Un coin de sa bouche haussa. Elle finit par trouver un moyen de se servir de la lampe, mais osait-elle l'allumer? Si elle pouvait voir la lumière des hommes suintée sous la porte, ils pourraient remarquer la sienne.

Elle considéra le trou bâillant devant elle. Si la pièce en dessous était profonde, il devait y avoir un escalier menant à elle. Mais si elle était peu profonde - peut-être une cale à cargaison - elle pourrait sauter. Dans les deux cas, la lanterne ne serait pas nécessaire.

Elle balança ses membres sur le bord, s'étirant, sentant un plancher, une marche. Rien. En dessous d'elle, c'était le vide. Sa confiance s'évanouit, des gouttes de sueur éclatèrent sur son front. Et si elle avait tort? Elle aurait à risquer la lampe. Si elle sautait et se blessait, ou s'il n'y avait pas d'issue, elle n'aurait fait qu'empirer sa situation.

Elle roula sur son ventre et déverrouilla la lanterne. Elle la pendit sous le bord de la trappe d'une main, et gratta une allumette de l'autre. Elle brûla, dégageant une odeur de phosphore, et elle alluma la mèche de la chandelle.

La lumière révéla une faible cale à cargaison sous elle. Son plancher se trouvait juste au-delà de ses orteils. Elle se pencha plus loin. Oui! La cale à cargaison s'étendait au-delà de la petite pièce où elle avait été enfermée. Souriant sombrement, elle ferma la porte en verre de la lanterne et se laissa tomber dans la cale.

Ses pieds résonnèrent sur le sol. Elle s'arrêta, n'osant pas respirer. Le bateau craqua autour d'elle, un gémissement plaintif.

En se penchant, elle se précipita vers l'avant, la lanterne serrée fort, la tête orientée vers le haut. La lampe se balançait, faisant des ombres grotesques de sa silhouette. Un bruit de pas battit au-dessus d'elle dans la pièce où ses ravisseurs se disputaient.

Il devait y avoir une autre sortie de la cale. Si elle conduisait à l'endroit où ses ravisseurs attendaient, elle était ruinée. Mais la cale était longue, sûrement s'étendait-elle au-delà de ces deux pièces?

Elle fit les cent pas, traînant une main sur le plafond, ressentant ce que ses yeux pourraient manquer. Une écharde creusa sous son ongle, et elle étouffa un juron. Elle l'arracha, et une goutte de sang suinta sous son ongle.

Jurant, elle leva les yeux, s'immobilisant. Au-dessus d'elle se trouvait une fente carrée au plafond, une trappe. La douleur oubliée, elle se dirigea vers l'avant, la tête penchée, écoutant.

Silence.

Plaçant ses épaules à la porte, elle poussa. La lumière déborda.

Deux mains masculines lui saisirent les bras, l'entraînant vers le haut.

Bottant, ses pieds trouvèrent un sol solide, et elle chancela vers l'arrière. Les mains la relâchèrent, et elle se frotta les bras.

Un homme étrange lui sourit, ses yeux bleus brillants contre une peau bronzée par le soleil et le vent. Il renversa son chapeau noir. « Désolé si j'ai été un peu rude », dit-il à voix basse, ne sonnant pas du tout désolé. « Mlle Grey, je présume? » Il était six pouces plus grand que Sensibility et était probablement une décennie plus âgée, dans sa fin vingtaine ou début trentaine. L'homme était absent de toute sorte de pardessus en cette journée dynamique de mars. Il portait un gilet tweed gris sur une chemise aveuglante blanche, accompagnée d'une cravate de soie de la couleur d'un coucher de soleil. Son pantalon était d'un gris élégant. Il faisait une sorte de dandy étrange, avec sa peau rugueuse et de beaux vêtements.

« Oui », murmura-t-elle. « Qui êtes-vous? »

« Un ami de Mlle Algrave. Vous pouvez m'appeler M. Sterling. »

Elle pointa vers les escaliers. « Eh bien, M. Sterling, je suggère que nous partions avant- »

La porte derrière lui s'ouvrit. M. Sterling la repoussa et se retourna.

Pacalioglu apparut sur le seuil. « Où pensez-vous aller? »

« Sortez », dit Sterling en le frappant à la mâchoire.

L'homme trapu trébucha en arrière. Son grand compagnon le repoussa, se jetant sur Sterling.

Sterling glissa sur le côté, et la force de la bousculade du grand homme l'emporta. Se tournant, Sterling le frappa par l'arrière. Son ravisseur s'écrasa tête première dans le mur.

Sensibility couvrit sa bouche avec sa main. « Oh, très chère. »

Pacalioglu traversa la porte.

Elle s'appuya contre le mur. « Derrière- »

Pacalioglu saisit M. Sterling, enveloppant ses bras autour de lui dans un câlin d'ours et le souleva du sol.

Sterling grimace, serrant ses mains sur son attaquant et se recourba. Mais la poigne de Pacalioglu le retenait. Sterling pâlit.

La pièce était vide - il n'y avait pas de bouteille qu'elle pouvait casser sur la tête de Pacalioglu, pas de chaise qu'elle pouvait tirer. Alors, elle fit la seule chose raisonnable.

Elle cria.

Jane et un deuxième homme, grand et dégoûtant, descendirent les escaliers. Son visage était joyeusement laid, une mâchoire à la lanterne et désossée. Il passa rapidement devant elle et frappa l'arrière du genou de Pacalioglu.

Le méchant s'effondra, Sterling par-dessus lui. Ils roulèrent, les poings volants.

Jane saisit le bras de Sensibility, la traînant dans l'escalier. Elles sortirent sur le pont du bateau.

Sensibility prit une gorgée d'air marin frais. Une étroite bande de nuages gris et bas obscurcissaient le soleil. Deux mouettes plongèrent l'une dans l'autre, hurlantes, enchevêtrées. Elles se séparèrent et s'envolèrent, disparaissant derrière les mâts des bateaux.

« Ils s'occuperont des choses à partir d'ici », dit Jane.

« Ils? Qui sont-ils? »

Jane cligna des yeux. « Une meilleure question serait plutôt, qui sont ces deux qui vous ont amenée ici? Dans quel foutu pétrin vous êtes-vous mise? »

« Je ne suis pas- »

« Et que voulez-vous dire par tester ce gaz étonnant sur moi? » Une veine pulsa sur le front de Jane.

« Je n'ai pas- »

« Je suis censée vous protéger. Et je ne peux pas le faire si je dors sur le sol! Et si ce gaz était dangereux? J'aurais pu être tuée!

Des coups et des cris retentirent d'en bas.

« Je dois vous dire que le gaz a été soigneusement testé. Il n'a pas aucun effet à long terme. »

« Comment l'avez-vous testé? » La voix de Jane baissa dangereusement.

« Sur moi-même, bien sûr. Mme Watson pensait que je devrais payer des volontaires, ce qui ne me semblait pas juste.

« Comme j'aimerais vous étrangler. »

Sensibility fit un geste vers la porte d'escalier. « Je peux difficilement être blâmée pour l'enlèvement. Et j'ai bien essayé de vous empêcher d'activer le gaz. Je suis certaine que de me réveiller de mon inconscience sur le sol s'est avéré une tâche ardue... »

« Vous ne connaissez pas les haricots. »

« Je ne comprends pas cette expression. »

D'en bas, un grognement, deux pouces, et le bruit de la porte de la trappe claquant en se fermant.

« J'espère que vos amis sont les vainqueurs », dit Sensibility, « ou nous serons de retour dans le ragoût. Et avez-vous votre revolver? »

Jane soupira, les épaules tombantes. « Bien sûr que oui. Mais je n'en ai pas besoin. Ils gagnent toujours. »

Sterling émergea sur le pont et brossa la poussière sur la manche de sa veste. Son compagnon le suivit, redressant sa cravate étroite.

Sterling s'inclina et tapa son chapeau sur sa tête. « Mesdames, peut-être que l'une d'entre vous devrait nous dire de quoi il s'agissait. »

« D'un malentendu », dit Sensibility. « Ils ont insisté sur le fait que je leur avais vendu un dispositif mécanique, mais je ne les ai jamais vus dans ma vie. Lorsque j'ai essayé de leur expliquer qu'il y avait une erreur... », Elle se frotta l'arrière de la tête. « Ils ont dû m'assommée et amenée ici. »

« Et aussi charmant que cela est ici », dit le second homme, à la voix d'un plaisant baryton, « je suggère que nous continuions cette conversation ailleurs. »

« Voici M. Crane », dit Jane à Sensibility. « Et je crois que vous avez déjà rencontré M. Sterling. Ce sont des agents fédéraux, comme moi, de Washington.

« Vous avez parcouru un long chemin », dit Sensibility.

M. Crane fronça les sourcils. « Espérons que cela en a valu la peine. »

« Je suis certaine que ce sera le cas. » M. Sterling leur fit signe de le suivre. « Devons-nous? »

Ils quittèrent le bateau vers un quai branlant flottant sur l'eau. Ses étroites planches en zigzags entre un encombrement de bateaux abandonnés les clouèrent dans un labyrinthe oscillant.

Se sentant petite et fragile entre les bateaux à mâts hauts, Sensibility accéléra son rythme. Une vive brise siffla dans la flotte fantôme, et elle frissonna.

Jane la poussa dans le dos, la poussant vers l'avant.

« Où allons-nous? », demanda Sensibility, le ponton de fortune oscillant et rebondissant sous ses pieds.

« À mon bureau », déclara Jane.

« Oh! » Le cœur de Sensibility se serra. Elle en était venue à aimer San Francisco, avec ses brouillards surnaturels, ses collines escarpées et ses eaux étincelantes. Mais elle n'était pas enchantée de sa foule grandissante de chercheurs d'or, et le « bureau » de Jane se trouvait au-dessus d'un enfer de jeu, une destination favorite pour les hordes d'Argonautes.

Elle descendit du ponton et ses bottes s'enfoncèrent dans la boue. Penchant son bras dans celui de Jane pour trouver son équilibre, elle arracha l'étreinte.

Elles clapotèrent vers l'avant, glissant et glissant, à travers des foules de mineurs hurlants. Un groupe de matelots s'arrêta pour s'ébahir devant les femmes. Vêtue d'un pantalon de travail en cuir, d'un corsage féminin et d'un gilet d'homme, Sensibility avait l'air aussi méprisable que les dames qui travaillaient dans les enfers de jeu. Elle s'affaissa. Non, en vérité, elle avait l'air pire.

Un mineur poussa vers l'avant, une main pressée sur sa poitrine. « Épousez-moi! »

« Prenez un bain », gronda Jane.

Les hommes à proximité mugirent de rire, et le mineur s'y joignit.

M. Sterling s'avança, offrant son bras à Sensibility. « J'imagine que vous recevez un peu d'attention à San Francisco. J'ai vu quelques femmes depuis mon arrivée. »

« C'est plutôt ennuyeux. » Sensibility libéra Jane et prit son bras. Autant qu'elle n'aimait pas requérir à une protection masculine, il était d'une utilité décevante.

En apothéose, M. Crane s'inclina et tendit son bras à Jane. Elle jeta un coup d'œil, leva le nez, et s'éloigna à grands pas. Le reste se hâta de suivre.

Contre la porte d'un salon délabré s'adossait un drapeau des États-Unis. Un battement de tambour rauque frappa de l'intérieur, et les cris des hommes ivres s'élevèrent en un rugissement.

Sensibility fronça le nez. « Les chiens au jeu. »

« Les quoi? », demanda Sterling.

« Ils sont venus ensemble en disant être un comité de sécurité », dit Jane par-dessus son épaule. « Mais ce ne sont que des voyous sans cerveau qui se servent de leur comité comme prétexte pour harceler les étrangers, principalement les Chilenos. Vous avez dû voir leur défilé ce matin. »

« Peu surprenant que la marche se soit terminée dans un saloon », déclara Sensibility.

M. Crane regarda son partenaire, et une communication silencieuse sembla passer entre les deux.

Ils remontèrent. Atteignant une marche en bois, elle gratta la boue de ses bottes sur son bord et s'y appuya.

Un âne braimait, sa carriole abaissée pour le chargement. La créature était suspendue, les pattes pendantes, impuissante, indignée. Sensibility secoua la tête avec sympathie pour la bête.

Ils passèrent plus de saloons, d'enfers de jeu, et de magasins mercantiles montrant des équipements d'extraction d'or.

« Ici. » Jane tourna le coin rendue à un saloon fraîchement peint. Elle les emmena vers un escalier extérieur donnant sur une porte en bois massif. Retirant une clé de son corsage, elle la déverrouilla, et l'ouvrit. « Mon bureau. »

La musique d'un piano désaccordé dérivait du plancher. Un lourd bureau en acajou ancrait un tapis oriental épais. À côté se trouvait une armoire à fusils ornée, en bois de rose. Allumant une lampe, Jane tira les rideaux de velours bleu.

« Nous pouvons parler en privé ici », dit-elle à M. Sterling. « Et vous pouvez nous dire pourquoi vous êtes venus de Washington pour rencontrer Mlle Grey ».

« Pas tout à fait de Washington », déclara M. Sterling. « De Monterey. » Connaissez-vous cet endroit, Mlle Grey? »

« Bien sûr », affirma-t-elle. « Le village n'est pas loin. Pourquoi cette question? »

« Votre oncle y était. » M. Sterling croisa ses bras sur sa large poitrine.

« Vraiment? J'avais entendu dire qu'il était allé dans les champs aurifères. Monterey se trouve dans la direction opposée. Êtes-vous en train de dire que vous l'avez vu là-bas? »

M. Crane grimaça, les traits de son visage tordu changèrent. « D'une certaine manière. »

« De quelle manière? », demanda Sensibility.

« J'ai bien peur que votre oncle soit mort. »

« Mort! » La bouche de Sensibility se relâcha, un sentiment de glace se répandit jusqu'à son cœur. Elle ne connaissait pas bien son oncle, et elle avait plusieurs excellentes raisons de le détester. Mais il était son seul proche parent vivant. Et il ne pouvait pas être mort. « Je ne le crois pas. »

« Sensibility- », commença Jane.

« C'est tout lui. » Sensibility posa ses mains sur ses hanches. « Nous savons toutes les deux qu'il a déjà agi de la sorte avant. »

Jane baissa le menton, les yeux sombres de pitié. « M. Sterling et M. Crane sont des agents très respectés. S'ils disent qu'il est mort... Je suis désolée. »

« Il n'y a aucune raison d'être désolée. » Elle se tourna vers les agents. « Non. Non! Vous faites erreur, messieurs. Mon oncle n'est pas mort. »

« Nous avons vu le corps », dit M. Crane d'une voix douce.

« Il se peut que vous ayez vu un corps, mais je doute que vous avez vu le sien. Mon oncle a une capacité inouïe à se sortir des situations difficiles. »

« Elle a raison sur ce point », dit Jane. « Êtes-vous bien certain que c'était M. Grey? »

« L'identification a été positive. » M. Crane fit des gestes impuissants.

Se renfrognant, Sensibility se dirigea vers la fenêtre et fixa le mur de briques du bâtiment voisin. « Je ne vois que peu à discuter. Il se pointera sans doutes, vivant et bien, et alors vous me croirez. Maintenant, dites-moi, qu'est-ce qui a mené à sa soi-disante mort? »

« Il semble qu'il ait vendu vos dispositifs mécaniques aux mineurs. » M. Crane se percha sur le bord du bureau de Jane et colla ses doigts osseux dans les poches de son gilet. « Des dispositifs mécaniques très spéciaux ».

« Mais... Je ne comprends pas. » Sensibility saisit le dos de l'une des chaises. « Mes dispositifs mécaniques? » Je n'ai aucun arrangement de ce genre avec lui. »

« Comme nous le soupçonnions. » M. Sterling retira son chapeau. « Il a arnaqué les mineurs de leur or sur la promesse que vous livreriez la marchandise. »

La bouche de Sensibility s'ouvrit. Fermée. Ceci expliquait les étranges demandes de ses ravisseurs. « Mais ce que vous dites n'a aucun sens. Pourquoi vendre mes dispositifs mécaniques à Monterey? Les champs aurifères sont loin à l'est de là. Sacramento ou San Francisco, ou même Virginia City, serait sûrement un meilleur endroit pour vendre l'équipement. »

« Il pouvait difficilement les vendre ici avec vous si près », dit Jane.

Le visage de Sensibility se réchauffa. Bien sûr.

« Comme vous l'avez dit », reprit Jane, vous n'avez jamais eu un tel arrangement. »

Les hommes partagèrent un autre regard.

M. Sterling se pencha contre l'armoire à fusils, les bras croisés sur sa large poitrine. « Si cela peut vous fait sentir mieux, les mineurs auraient dû savoir que ce n'était que des foutaises. Votre oncle a promis un dispositif d’excavation massif capable de fouiller à travers de la roche solide. Comme il l'a décrit, il est grand comme un wagon, en forme d'un grand animal, et peut être opéré de loin. »

« Quoi?! Mais... » Sensibility s'enfonça dans la chaise. « C'est impossible. »

« Bien sûr que c'est impossible », déclara M. Sterling. « Mais les mineurs voulaient y croire. »


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